Navegação marítima tradicional: o sextante na era do GPS

Os métodos tradicionais de navegação marítima pertencem ao passado ou continuam a ser úteis na era dos satélites?


Na era dos sistemas de navegação por satélite, pode parecer que os métodos tradicionais de orientação no mar estão a tornar-se obsoletos. No entanto, mesmo numa época em que a informação por satélite é uma parte normal da nossa vida quotidiana, a navegação marítima tradicional utilizando corpos celestes continua a ser relevante e fascinante. A tecnologia moderna oferece aos marinheiros informações precisas sobre a sua localização, mas a compreensão das técnicas de navegação antigas torna-se inestimável quando o equipamento eletrónico falha ou se perde o sinal de satélite.

História da navegação marítima e da invenção do sextante

Desde a antiguidade, a navegação marítima tem sido uma pedra angular da exploração marítima, com os marinheiros a utilizarem o sol e as estrelas para se orientarem. Durante o dia, orientavam a sua viagem de acordo com o sol, enquanto à noite a estrela Polaris servia de ponto de referência. No entanto, a precisão destes métodos era limitada e, com o avanço da tecnologia, foram desenvolvidos instrumentos e técnicas de navegação mais sofisticados.

Bússola, astronavegação e sextante

Historicamente, a navegação nas águas traiçoeiras do Atlântico apresentava desafios formidáveis para os marinheiros, que dependiam em grande medida da bússola e da velocidade estimada do seu navio. No entanto, estes métodos estavam repletos de limitações, muitas vezes comprometidos pela imprevisibilidade das correntes marítimas ou por erros de cálculo da velocidade. O advento da astronavegação marcou um salto significativo nas técnicas de navegação. Nos séculos XV e XVI, os navegadores conseguiam uma precisão de posicionamento de dez quilómetros, um feito possível graças a meticulosas medições e cálculos celestes. Um novo avanço ocorreu no século XVIII com a introdução do sextante. Este instrumento permitiu uma precisão sem precedentes na medição da altitude dos corpos celestes acima do horizonte. Graças ao sextante, os marinheiros podiam determinar a sua localização com uma precisão notável, com uma aproximação de uma milha náutica.

navegador com sextante de vigia num navio de guerra

O sextante moderno na prática

Como é que surgiu o nome do sextante?

O nome "sextante" vem de "sextans", uma palavra latina que significa "sexto", reflectindo a sua capacidade de medir até 60 graus, ou um sexto de um círculo. Esta designação deve-se ao design do sextante, que apresenta um arco de sexto de círculo dividido em segmentos de 60 graus, juntamente com um espelho para medir os ângulos.

A versatilidade do sextante

A principal vantagem do sextante é a capacidade de medir a altura do Sol, da Lua ou das estrelas acima do horizonte com precisão e fiabilidade, permitindo determinar a posição do navio com um erro mínimo. Com espelhos e binóculos, o sextante permite aos marinheiros medir ângulos mesmo quando olham para o horizonte, o que é crucial para a precisão da medição. O seu tamanho compacto e a facilidade de utilização fazem dele uma ferramenta inestimável para qualquer expedição marítima.


O sextante tem também a vantagem de não necessitar de qualquer fonte de alimentação externa ou de componentes electrónicos, o que o torna uma ferramenta fiável para utilização mesmo em condições extremas no mar. Graças à sua versatilidade e fiabilidade, o sextante tornou-se uma parte indispensável do arsenal de qualquer marinheiro, conduzindo a uma navegação marítima mais segura e bem sucedida.

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Sextante: um instrumento indispensável para as expedições marítimas

O sextante tem sido fundamental na história da marinha para determinar a posição dos navios no mar. Nomeadamente, durante a Guerra Civil Americana, o almirante britânico Sir George Cockburn, que supervisionava o bloqueio da costa americana na viragem dos séculos XIX e XX, utilizou o sextante para localizar com precisão a sua frota, bloqueando eficazmente os portos americanos e cortando as rotas de abastecimento.


Outra figura notável, o capitão britânico James Cook, no século XVIII, foi o primeiro capitão britânico a utilizar o sextante nas suas viagens de exploração. A utilização do sextante por Cook para cartografar partes desconhecidas do globo foi fundamental para a descoberta de novas ilhas e linhas costeiras, criando cartas de navegação importantes para as gerações futuras de marinheiros.


Estes exemplos realçam o papel fundamental do sextante no sucesso e segurança das expedições marítimas ao longo da história. A sua fiabilidade e precisão, combinadas com as competências de marinheiros experientes, fazem dele uma ferramenta inestimável para a navegação marítima até aos dias de hoje.

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Construção do sextante

  1. Arco: O arco é o componente principal do sextante, fabricado em metal ou plástico, com uma extensão de cerca de 1/6 de um círculo completo para medir até 60 graus.
  2. Espelhos: Integrados no sextante, dois espelhos estão posicionados nas extremidades do arco - um fixo e outro ajustável através de um parafuso micrométrico para um alinhamento preciso.
  3. Localizador: Fixado ao sextante, o localizador ajuda a localizar corpos celestes para navegação.
  4. Parafuso micrométrico: Esta caraterística facilita o ajuste fino do espelho móvel, crucial para a medição exacta de ângulos.
  5. Balança: O sextante inclui uma escala, marcada em graus e minutos, que permite a leitura direta das medidas angulares.
antigo sextante naval com ótica sobre fundo branco

Sextante histórico

Como utilizar um sextante: passo a passo

  1. Configuraro sextante: Em primeiro lugar, certificar-se de que o sextante está corretamente montado e calibrado. Verificar se o espelho está limpo e afiado e se o sextante está equilibrado na horizontal.
  2. Selecionar o alvo: Escolha o corpo celeste que pretende utilizar para determinar a sua posição. As escolhas mais comuns são o Sol, a Lua, os planetas ou as estrelas.
  3. Focagemdo alvo: Utilizar o sextante para apontar o corpo celeste selecionado de modo a que o seu reflexo no horizonte seja refletido no espelho do sextante.
  4. Medição do ângulo: Utilizando a escala de medição do sextante, determinar o ângulo entre o corpo celeste selecionado e o horizonte.
  5. Registar o ângulo: Registar o ângulo medido na escala de medição do sextante.
  6. Calcular a posição: Utilizar o ângulo medido, a data e a hora actuais para calcular a sua posição utilizando tabelas náuticas ou programas informáticos especiais.
  7. Repetir para outros pontos: Repita este procedimento para outros corpos celestes para determinar a sua posição com a maior precisão possível.
  8. Interpretar os resultados.
  9. Ajustar a rota: Com base na sua posição e noutros factores, como a velocidade e a direção do vento, ajuste a sua rota para ser seguro e eficiente.
  10. Manutenção completa: Quando terminar de utilizar o sextante, limpe-o cuidadosamente e guarde-o num local seguro, para que esteja pronto a ser utilizado no futuro.

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Utilização moderna do sextante

No passado, o sextante era uma ferramenta essencial para a navegação no mar, mas com o advento da navegação por satélite GPS, está a perder gradualmente a sua relevância. Na viragem do milénio, a astronavegação ainda era uma prática comum, mas hoje em dia dependemos cada vez mais da tecnologia moderna. Mesmo assim, o conhecimento da astronavegação continua a ser importante, especialmente como plano de reserva em caso de falha do equipamento eletrónico ou do sinal de satélite. Embora os sextantes sejam atualmente raramente utilizados nos grandes navios, continuam a bordo. No entanto, ao combinar os métodos tradicionais com a tecnologia moderna, o sextante pode tornar-se num elemento-chave para uma navegação segura e bem sucedida ainda hoje.


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