Homme regardant un sextant avec la mer en arrière-plan

Navigation maritime traditionnelle : le sextant à l'ère du GPS

Les méthodes traditionnelles de navigation maritime appartiennent-elles au passé ou sont-elles encore utiles à l'ère des satellites ?


À l'ère des systèmes de navigation par satellite, on pourrait croire que les méthodes traditionnelles d'orientation en mer deviennent obsolètes. Cependant, même à une époque où les informations satellitaires font partie intégrante de notre vie quotidienne, la navigation maritime traditionnelle utilisant les corps célestes reste pertinente et fascinante. La technologie moderne offre aux marins des informations précises sur leur position, mais la compréhension des techniques de navigation ancestrales devient inestimable lorsque l'équipement électronique tombe en panne ou que vous perdez le signal satellite.

Histoire de la navigation maritime et de l'invention du sextant

Depuis l'Antiquité, la navigation en mer est la pierre angulaire de l'exploration maritime, les marins utilisant le soleil et les étoiles pour se guider. Pendant la journée, ils orientaient leur voyage en fonction du soleil, tandis que la nuit, l'étoile Polaris servait de point de référence. Toutefois, la précision de ces méthodes était limitée et, avec les progrès technologiques, des instruments et des techniques de navigation plus sophistiqués ont été mis au point.

Boussole, astronavigation et sextant

Historiquement, la navigation dans les eaux traîtresses de l'Atlantique représentait un défi de taille pour les marins, qui dépendaient essentiellement du compas et de la vitesse estimée de leur navire. Ces méthodes étaient toutefois limitées et souvent compromises par l'imprévisibilité des courants marins ou les erreurs de calcul de la vitesse. L'avènement de l'astronavigation a marqué une avancée significative dans les techniques de navigation. Aux XVe et XVIe siècles, les navigateurs parvenaient à se positionner avec une précision de l'ordre de dix kilomètres, grâce à des mesures et des calculs célestes méticuleux. Une nouvelle avancée a eu lieu au XVIIIe siècle avec l'introduction du sextant. Cet instrument a permis de mesurer avec une précision sans précédent l'altitude des corps célestes au-dessus de l'horizon. Grâce au sextant, les marins pouvaient déterminer leur position avec une précision remarquable, à un mille marin près.

navigateur avec sextant en quart sur un navire de guerre

Le sextant moderne en pratique

Comment le nom du sextant est-il apparu ?

Le "sextant" tire son nom de "sextans", un mot latin signifiant "sixième", ce qui reflète sa capacité à mesurer jusqu'à 60 degrés, soit un sixième de cercle. Cette appellation découle de la conception du sextant, qui présente un arc de cercle d'un sixième divisé en segments de 60 degrés, ainsi qu'un miroir permettant de mesurer l'angle.

La polyvalence du sextant

Le principal avantage du sextant est sa capacité à mesurer la hauteur du soleil, de la lune ou des étoiles au-dessus de l'horizon avec précision et fiabilité, ce qui permet de déterminer la position du navire avec un minimum d'erreur. Grâce aux miroirs et aux jumelles, le sextant permet aux marins de mesurer des angles même lorsqu'ils regardent l'horizon, ce qui est crucial pour la précision des mesures. Sa taille compacte et sa facilité d'utilisation en font un outil précieux pour toute expédition maritime.


Le sextant présente également l'avantage de ne pas nécessiter de source d'énergie externe ni de composants électroniques, ce qui en fait un outil fiable à utiliser même dans des conditions extrêmes en mer. Grâce à sa polyvalence et à sa fiabilité, le sextant est devenu un élément indispensable de l'arsenal de tout marin, ce qui permet une navigation maritime plus sûre et plus fructueuse.

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Le sextant : un outil indispensable pour les expéditions maritimes

Le sextant a joué un rôle essentiel dans l'histoire de la marine en permettant de déterminer avec précision la position des navires en mer. Pendant la guerre de Sécession, l'amiral britannique Sir George Cockburn, qui supervisait le blocus des côtes américaines au tournant des XIXe et XXe siècles, a notamment utilisé le sextant pour localiser avec précision sa flotte, bloquant ainsi efficacement les ports américains et coupant les voies d'approvisionnement.


Au XVIIIe siècle, le capitaine britannique James Cook a été le premier à utiliser le sextant lors de ses voyages d'exploration. L'utilisation du sextant par Cook pour cartographier des parties inconnues du globe a permis de découvrir de nouvelles îles et de nouveaux littoraux, créant ainsi d'importantes cartes de navigation pour les générations futures de marins.


Ces exemples mettent en évidence le rôle essentiel du sextant dans la réussite et la sécurité des expéditions maritimes tout au long de l'histoire. Sa fiabilité et sa précision, associées aux compétences de marins expérimentés, en font aujourd'hui encore un outil inestimable pour la navigation maritime.

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Construction du sextant

  1. Arc: l'arc est l'élément principal du sextant. Fabriqué en métal ou en plastique, il couvre environ 1/6 d'un cercle complet et permet de mesurer jusqu'à 60 degrés.
  2. Miroirs: Intégrés au sextant, deux miroirs sont placés aux extrémités de l'arc - l'un fixe, l'autre réglable au moyen d'une vis micrométrique pour un alignement précis.
  3. Viseur: Fixé au sextant, le viseur permet de localiser les corps célestes pour la navigation.
  4. Vis micrométrique: Cette fonction facilite le réglage fin du miroir mobile, ce qui est essentiel pour la mesure précise des angles.
  5. Échelle: Le sextant comporte une échelle graduée en degrés et en minutes, qui permet de lire directement les mesures angulaires.
ancien sextant naval avec optique sur fond blanc

Sextant historique

Comment utiliser un sextant : pas à pas

  1. Mise en place du sextant: Tout d'abord, assurez-vous que le sextant est correctement installé et calibré. Vérifiez que le miroir est propre et net et que le sextant est équilibré horizontalement.
  2. Sélectionnez la cible: Choisissez le corps céleste que vous voulez utiliser pour déterminer votre position. Les choix les plus courants sont le soleil, la lune, les planètes ou les étoiles.
  3. Concentrez-vous sur la cible : Utilisez le sextant pour viser le corps céleste sélectionné de manière à ce que sa réflexion sur l'horizon se reflète sur le miroir du sextant.
  4. Mesure de l'angle: À l'aide de la platine de mesure du sextant, déterminez l'angle entre le corps céleste sélectionné et l'horizon.
  5. Enregistrez l'angle: Enregistrez l'angle mesuré sur l'échelle de mesure du sextant.
  6. Calculez votre position: Utilisez l'angle mesuré, la date et l'heure actuelles pour calculer votre position à l'aide de tables nautiques ou de programmes informatiques spéciaux.
  7. Répétez l'opération pour d'autres points: Répétez cette procédure pour d'autres corps célestes afin de déterminer votre position aussi précisément que possible.
  8. Interprétez les résultats.
  9. Ajustez votre itinéraire: En fonction de votre position et d'autres facteurs tels que la vitesse et la direction du vent, ajustez votre itinéraire pour qu'il soit sûr et efficace.
  10. Entretien approfondi : Lorsque vous avez fini d'utiliser le sextant, nettoyez-le soigneusement et rangez-le dans un endroit sûr afin qu'il soit prêt pour une utilisation ultérieure.

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Utilisation moderne du sextant

Autrefois, le sextant était un outil essentiel pour la navigation en mer, mais avec l'avènement de la navigation par satellite GPS, il perd peu à peu de sa pertinence. Au tournant du millénaire, l'astronavigation était encore une pratique courante, mais aujourd'hui, nous nous appuyons de plus en plus sur les technologies modernes. Malgré cela, la connaissance de l'astronavigation reste importante, notamment comme plan de secours en cas de défaillance de l'équipement électronique ou du signal satellite. Bien que les sextants soient aujourd'hui rarement utilisés sur les grands navires, ils restent à bord. Cependant, en combinant les méthodes traditionnelles avec la technologie moderne, le sextant peut devenir un élément clé pour une navigation sûre et réussie, même aujourd'hui.


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