A l'affût : comment juger de la distance en mer

Quoi qu'il en soit, nos yeux peuvent encore être la méthode la plus efficace pour calculer la distance. Lisez nos conseils pratiques de navigation pour estimer la distance entre votre bateau et les objets en mer et sur terre.

Prenant la relève du quart de nuit sur un voilier, les ordres du capitaine étaient clairs : "Il y a un navire devant nous, réveille-moi quand il est proche". J'ai acquiescé et fixé mon regard sur une petite lumière au loin. Après environ cinq minutes d'observation intense, en désespoir de cause, j'ai finalement risqué l'agacement du capitaine et l'ai réveillé en lui demandant : "Comment puis-je savoir quand il est proche ?". Mesurer la distance lorsque l'on navigue autour du monde n'est pas aussi facile qu'il n'y paraît. Nos yeux ne sont pas des instruments précis et, surtout la nuit, toutes les perceptions visuelles sont déformées. Pourtant, calculer la distance qui sépare les objets est essentiel pour une navigation sans problème. Examinons donc quelques méthodes permettant d'estimer la distance en mer à l'aide de vos yeux.

Hommes sur un yacht estimant la distance pendant une course.

Bien entendu, tout le monde dispose aujourd'hui d'un GPS sur son bateau, qu'il fasse partie de l'équipement du bateau ou qu'il soit installé sur son smartphone. Il fournit la plupart des informations dont nous avons besoin pour naviguer et il ne nous reste plus qu'à définir notre destination. Mais il y a certaines données que nous ne pouvons pas obtenir, comme la position d'objets non stationnaires tels que les autres bateaux, les filets de pêche, etc. Et même si le GPS est très efficace, il est toujours bon de vérifier ce qu'il nous dit avec nos propres observations.


Selon le gourou du yachting Tom Cunliffe,"rien ne pourra jamais être aussi bon de près que vos propres yeux. Ils restent de loin le meilleur instrument dont vous disposez, et peuvent définir la distance à une fraction de millimètre près. Si vous vous trouvez à moins de 100 yards (100 m environ) d'une bouée cartographiée, vous savez où vous êtes. Selon toute probabilité, il sera plus que suffisamment précis pour vous permettre de dire, par exemple, "La bouée est orientée plein nord et je suis à peu près à la longueur d'un terrain de football de celle-ci".

Selon la distance à laquelle se trouve un objet, nos yeux sont capables de discerner les éléments suivants :


  • Jusqu'à 400 m : des détails de vêtements, des personnes familières, etc.
  • jusqu'à 500 m : des silhouettes humaines nettes, des cadres de fenêtres
  • Jusqu'à 600 m : des contours nets de personnes
  • Jusqu'à 800 m : mouvements des bras et des jambes
  • Jusqu'à 1 000 m : troncs d'arbres
  • Jusqu'à 1 500 m : mouvements de voitures
  • Jusqu'à 2 000 m : arbres solitaires de taille moyenne
  • Jusqu'à 4 000-5 000 m : routes et maison

Toutefois, cela n'est applicable que lorsque nous pouvons voir la terre depuis le bateau - par exemple, lorsque nous naviguons entre des îles. Mais en haute mer, l'évaluation de la distance est plus compliquée, et il y aura toujours une marge d'erreur. La précision de l'estimation est directement proportionnelle à l'expérience du navigateur. Par exemple, l'expérience nous apprend que si un objet situé à un mille marin du bateau semble à portée de main de l'observateur par bonne visibilité, par mauvaise visibilité, il apparaît beaucoup plus loin.

Voilier en mer vers le continent.

Si vos yeux se trouvent à environ 3 mètres au-dessus du niveau de la mer, ils sont capables de discerner les éléments suivants (à différentes distances) :


  • 1 mille nautique : les membres de l'équipage peuvent être reconnus à bord d'un autre bateau, le gréement des voiles est visible.
  • 2 milles nautiques : les grandes bouées peuvent être identifiées avec difficulté, la nuit les feux de navigation des bateaux deviennent visibles.
  • 4 milles nautiques : les voiliers ne sont que des points blancs sur la mer, les planchers individuels des grands navires sont reconnaissables.
Une femme sur un voilier regarde au loin.

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Éviter une trajectoire de collision : quand les navires sont-ils susceptibles d'entrer en collision ou non ?

Il s'agit d'un savoir-faire en matière de navigation que vous pouvez utiliser aujourd'hui et tous les jours. Vérifiez constamment si l'objet qui vous précède (le plus souvent un bateau) est sur une trajectoire de collision et si vous êtes en danger de collision. Un œil exercé et un bon jugement sont d'une importance vitale, de sorte que vous pouvez savoir si vous êtes en sécurité d'un simple coup d'œil. En fonction de la vitesse et de la distance qui vous sépare, un bateau qui vous précède et qui se dirige vers vous pour croiser votre route est potentiellement sur une trajectoire de collision. Toute décision d'agir doit être prise lorsque l'objet se trouve à environ 3 miles, car un bateau se déplaçant à 18 nœuds peut couvrir cette distance en 10 minutes. Si vous êtes à la barre d'un bateau qui maintient un cap stable, choisissez un objet fixe, tel qu'un moulin à vent ou un poteau, dans l'alignement de l'autre bateau. Si la position de l'autre bateau ne change pas pendant votre observation, c'est-à-dire qu'il reste dans l'alignement, il est sur une trajectoire de collision et il faut agir. N'oubliez pas que, quelles que soient les règles du COLREG, il vous incombe de faire tout ce qui est possible pour éviter une collision, même si vous avez la priorité et que l'autre bateau ne l'a pas. L'action doit être rapide, claire et compréhensible pour l'autre bateau. Si vous changez de cap de quelques degrés seulement, l'autre bateau ne s'en rendra peut-être pas compte, alors l'idéal est de changer de cap d'au moins 30 degrés. Il est plus sûr de se diriger vers l'arrière de l'autre bateau plutôt que vers l'avant de sa proue, même au prix d'un détour.

Voilier naviguant vers un autre, collision imminente.

Calculer la distance à l'horizon en utilisant la hauteur des yeux

En regardant vers la mer, nous voyons une ligne imaginaire : l'horizon. Autrefois, les gens croyaient que la Terre était plate et que c'était la fin du monde. Aujourd'hui, nous savons que l'horizon est dû aux rayons lumineux qui se propagent en ligne droite sur une Terre courbe. La ligne allant de notre œil à l'horizon est, en termes mathématiques, la tangente au rayon du globe. La distance que vous pouvez voir à travers l'océan jusqu'à l'horizon dépend de deux facteurs : le rayon du globe et la hauteur de vos yeux par rapport à la surface de la mer.


Quelle est donc la distance jusqu'à l'horizon ? Pour le calculer avec précision, il faut connaître le rayon moyen de la terre, qui est de 6 371 kilomètres, ainsi que le théorème de Pythagore, avec lequel nous avons tous été tourmentés à l'école. Si vous voulez vous remémorer vos jours d'école et calculer la distance exacte jusqu'à l'horizon pour la hauteur de vos yeux, supposez un triangle rectangle dont un côté est la distance entre la surface et le centre de la terre, le deuxième est cette distance + notre hauteur d'œil (+ ponts de bateau) et le troisième est la distance jusqu'à l'horizon - voilà ce que nous devons calculer. Cependant, comme la distance au centre de la terre ne change pas et que la hauteur de vos yeux reste la même(1,7 m pour un adulte moyen), il suffit de se rappeler qu'à cette hauteur, la distance à l'horizon est d 'environ 4,7 kilomètres. En revanche, un enfant dont la hauteur des yeux est d'un mètre ne peut voir qu'à environ 3,6 kilomètres. Ces chiffres sont valables si nous nous trouvons sur la terre ferme (ou au niveau de la mer). Sur un bateau, en revanche, il faut ajouter la différence entre le niveau de la mer et le pont. Ainsi, si vous vous trouvez en haut d'un mât de 30 mètres, vous pourrez voir jusqu'à 20 kilomètres de distance. C'est pour cette raison qu'il y avait autrefois un nid de pie si haut sur le mât, pour annoncer que la terre avait enfin été aperçue.

Vue du navire au loin jusqu'à l'horizon.

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Utilisation de la règle du pouce droit : pour les objets en mer ou sur terre

La méthode la plus simple et la plus couramment utilisée pour évaluer la distance de divers objets sur terre et en mer est la méthode du pouce. Cette méthode part du constat que la distance moyenne entre l'œil gauche et l'œil droit d'un adulte est d'environ 6,5 cm et que la longueur de l'avant-bras est d'environ 65 cm. Leur rapport est donc de 1:10. Sur la base de ce fait, nous pouvons estimer la distance de différents objets de la manière suivante. Tendez la main droite vers l'avant, le pouce pointant vers le haut en position perpendiculaire. Fermer l'œil gauche et regarder avec l'œil droit le pouce, que l'on lève de manière à ce qu'il soit aligné avec l'objet dont on veut estimer la distance. On ferme ensuite l'œil droit tout en ouvrant l'œil gauche. Il faut rester le plus immobile possible (ce qui, il est vrai, peut être un problème sur un bateau), et le bras tendu ne doit pas changer de position. Il semble que le pouce saute vers la droite. Au lieu de regarder l'objet, nous regardons maintenant un peu plus loin. Il ne reste plus qu'à estimer aussi précisément que possible la distance qui sépare ce point de l'objet à suivre et à multiplier cette distance par dix.

La méthode du pouce est utilisée pour déterminer la distance d'un objet.

Estimation de la distance lors de l'observation avec des jumelles

En plus de l'œil nu, nous utilisons souvent des jumelles en mer. Mais comment évaluer la distance des objets que nous voyons à travers des jumelles ? Chaque jeu de jumelles à grossissement fixe porte une désignation à deux chiffres (par exemple : 6x15 ; 8x20 ; 8x40 ; etc.) indiquant le grossissement et le diamètre de la lentille frontale en millimètres. Pour nous, c'est le premier chiffre, indiquant le grossissement, qui est le plus intéressant. Par exemple, un grossissement de 10x signifie que l'on peut voir un objet observé à 1 km de distance comme si l'on regardait à l'œil nu à une distance de 100 m. En nous référant au tableau ci-dessus, nous pouvons supposer que si nous avons des jumelles avec un grossissement de 10x et qu'en regardant à travers elles nous pouvons distinguer clairement les détails d'un phare sur la côte, ce phare sera à environ 5 km (500 m x 10). Lors du choix des jumelles, il est toutefois important de se rappeler qu'un grossissement plus élevé n'est pas nécessairement meilleur. De nombreux autres facteurs influent sur la qualité, l'un d'entre eux étant le diamètre des lentilles (plus il est grand, mieux c'est - plus l'angle de vue, le rendu des couleurs et le contraste sont grands, et surtout, la luminosité). Pour la navigation de plaisance, un diamètre de 50 mm est idéal.

Le capitaine du navire regarde à travers des jumelles.

Que vous choisissiez l'une de ces méthodes ou que vous fassiez simplement une estimation approximative, rappelez-vous qu'il est toujours préférable de faire confiance à vos propres yeux plutôt qu'à ce que dit le GPS : il peut être périmé, connaître des retards ou ne pas contenir certaines données du tout.

Alors, de quel bateau serez-vous à l'affût ?

Que diriez-vous de faire des devis pour votre prochaine aventure de voile ? Je peux vous recommander des bateaux et des destinations.