Mar de preocupação: a ameaça crescente do plástico nos oceanos

Como os plásticos e microplásticos ao longo da cadeia alimentar nos afectam a todos.

Os oceanos do nosso planeta estão a enfrentar uma crise sem precedentes, resultante da poluição por plásticos que perturba os ecossistemas marinhos. Uma variedade de vida marinha está a ser atacada, não só pelos detritos de plástico visíveis, mas também por ameaças menos óbvias, como os microplásticos. Esta questão apresenta um duplo perigo, afectando tanto a vida marinha como a saúde humana.

As datas e os dados constantes do texto são válidos a partir de setembro de 2023, data de publicação do texto.

A poluição dos oceanos põe em perigo tanto os organismos marinhos como a saúde humana. Este problema tem vindo a transformar-se numa emergência crítica que paira sobre os ecossistemas marinhos, pondo em risco a vida marinha e o bem-estar humano.

O culpado? A poluição por plásticos. Dado que são produzidas anualmente 390 milhões de toneladas de plástico para múltiplas utilizações (em 2021), não é surpreendente que este material produzido pelo homem tenha causado danos generalizados nos nossos oceanos. Para termos uma perspetiva, esta quantidade é aproximadamente igual ao peso de toda a população humana.

Métricas alarmantes da crise do plástico

A dura realidade é que, todos os anos, pelo menos 14 milhões de toneladas de plástico chegam aos oceanos. Este facto coloca os resíduos de plástico como a forma dominante de poluição nos ambientes marinhos, representando uns espantosos 80% do lixo marinho. Estes detritos não só flutuam à superfície do oceano, como também se instalam nas suas fossas mais profundas. As praias de todos os continentes estão a sofrer este ataque de plástico, com níveis especialmente prejudiciais observados perto de pontos turísticos e áreas povoadas.

As fontes desta devastação ambiental são variadas e provêm principalmente de actividades terrestres, como o escoamento urbano e a precipitação. Entretanto, oscontribuintes baseados no oceano incluem a indústria pesqueira, as operações marítimas e a aquacultura. Elementos naturais como a radiação solar ultravioleta e as correntes oceânicas também contribuem para o problema, fragmentando os plásticos em partículas mais pequenas, conhecidas como microplásticos e nanoplásticos, cada uma delas ainda mais pequena do que uma migalha de pão.

Pelo menos 14 milhões de toneladas de plásticos entram no oceano todos os anos

Pelo menos 14 milhões de toneladas de plástico entram no oceano todos os anos.

"Pelo menos 800 espécies marinhas em todo o mundo são afectadas pelo lixo marinho, que é até 80% plástico".

PRINCIPAIS ESTATÍSTICAS SOBRE O PLÁSTICO NOS OCEANOS:

Factos essenciais sobre os plásticos e os microplásticos

Vastas extensões dos nossos oceanos tornaram-se efetivamente repositórios de plástico descartado, normalmente classificado como lixo marinho. Estes detritos acumulados estão a alterar os ecossistemas marinhos a um ritmo inquietante e a ter consequências ambientais de grande alcance.

O plástico, um polímero sintético derivado do petróleo, é suficientemente versátil para inúmeras aplicações. De forma alarmante, cerca de metade de todo o plástico produzido destina-se a artigos de utilização única, como sacos de compras, copos e palhinhas. Estes artigos, quando eliminados de forma incorrecta, tornam-se um perigo significativo para o ambiente e para a biodiversidade.


A ameaça invisível: Microplásticos

Uma das formas mais alarmantes de poluição por plásticos são os microplásticos. Estas partículas minúsculas, com menos de 5 milímetros, podem passar facilmente despercebidas, mas têm um impacto desproporcionadamente devastador na vida marinha

Os microplásticos têm origem na degradação de objectos de plástico maiores ou são criados intencionalmente para utilização em cosméticos e aplicações industriais. Entram nos ecossistemas marinhos por múltiplas vias, incluindo o escoamento terrestre, os sistemas de esgotos e a decomposição de resíduos. Os animais marinhos a todos os níveis da cadeia alimentar, desde o plâncton até aos predadores de topo, ingerem estas partículas minúsculas mas nocivas.

Os microplásticos são absorvidos pelos animais marinhos a todos os níveis da cadeia alimentar, desde o plâncton até aos grandes predadores.

Os microplásticos são absorvidos pelos animais marinhos a todos os níveis da cadeia alimentar, desde o plâncton até aos grandes predadores

O terrível impacto da ingestão de plástico nos animais marinhos

As implicações da poluição por plásticos para a vida marinha são graves. A ingestão acidental destes materiais compromete a saúde dos organismos marinhos, provocando lesões internas, bloqueios digestivos e, em casos extremos, a morte. Para além dos danos físicos, a bioacumulação de resíduos de plástico nos tecidos e órgãos dos animais marinhos pode resultar em efeitos tóxicos duradouros, perturbando os seus sistemas reprodutivos e metabólicos.

Os nossos oceanos, outrora repletos de vida e beleza, exibem agora as feridas de uma doença grave: a poluição por plásticos. As provas empíricas são convincentes, com histórias de cortar o coração que ecoam das profundezas do oceano. Os casos vão desde uma baleia cinzenta encontrada encalhada em Seattle, com o estômago cheio de quilogramas de resíduos de plástico, até uma jovem foca na Escócia cuja vida foi interrompida por um mero pedaço de embalagem de plástico alojado no seu sistema digestivo.

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Animais marinhos mais vulneráveis

Os resíduos plásticos omnipresentes nos nossos oceanos constituem um grave perigo para uma grande variedade de espécies marinhas. Entre as mais ameaçadas estão as tartarugas marinhas. Ao confundirem os sacos de plástico com alforrecas, que são a base da sua alimentação, estas tartarugas consomem frequentemente o plástico. O resultado é um bloqueio intestinal que frequentemente leva a uma morte prolongada e agonizante.

Do mesmo modo, os mamíferos marinhos, como as focas e as baleias, não são poupados ao impacto da poluição por plástico. Ficam frequentemente enredados em artes de pesca abandonadas, vulgarmente designadas por "redes fantasma", provocando ferimentos graves e, por vezes, até a morte por afogamento. A ingestão de detritos de plástico também representa uma ameaça significativa. Um exemplo é a história comovente de uma baleia que foi encontrada morta com mais de 40 quilogramas de plástico no estômago, sublinhando os efeitos letais dos resíduos de plástico nos ecossistemas marinhos.

As repercussões da poluição por plásticos estendem-se por todo o lado, afectando uma infinidade de espécies marinhas. Desde as elegantes aves marinhas até às imponentes baleias, muitas criaturas inadvertidamente ingerem ou ficam presas em detritos de plástico. Tragicamente, estes animais confundem frequentemente os plásticos com comida. O consumo destes materiais indigestos conduz a uma série de problemas graves: fome, lesões internas, mobilidade reduzida e infeção. Além disso, os plásticos flutuantes servem de terreno fértil para espécies invasoras, desestabilizando ainda mais a biodiversidade marinha e o intrincado equilíbrio das cadeias alimentares oceânicas.

A presença omnipresente de resíduos de plástico nos oceanos constitui uma ameaça significativa para a sobrevivência de muitas espécies marinhas

A presença omnipresente de resíduos de plástico no oceano representa uma ameaça significativa para a sobrevivência de muitas espécies marinhas / Shutterstock

DICA YACHTING.COM: Numa revelação científica surpreendente, descobriu-se que quase metade da população mundial de tartarugas marinhas consumiu plástico. A ironia é trágica: estas tartarugas estão essencialmente a morrer à fome enquanto as suas barrigas parecem cheias devido à ingestão de plástico. São, na sua essência, vítimas involuntárias do fascínio enganador do plástico. O impacto estende-se também aos seus locais de nidificação. Os resíduos de plástico na areia podem alterar a sua temperatura, afectando assim as condições essenciais para a incubação dos ovos das tartarugas.

O problema do plástico nos nossos pratos: a saúde humana

Os efeitos nocivos do plástico nos oceanos não se limitam aos ecossistemas marinhos; têm também implicações significativas para a saúde humana. Os microplásticos acumulados na cadeia alimentar marinha acabam por chegar às nossas mesas, muitas vezes através do marisco. Estudos recentes sugerem que a ingestão destes microplásticos pode representar riscos para a saúde humana.

A preocupação vai para além do simples consumo de marisco. Os microplásticos foram identificados em artigos do quotidiano, como a água da torneira, a cerveja e até o sal de mesa. Estes poluentes chegaram aos cantos mais longínquos do nosso planeta, incluindo às águas do Ártico. Os produtos químicos perigosos frequentemente utilizados na produção de plásticos, incluindo alguns com propriedades cancerígenas, podem perturbar o sistema endócrino humano. Esta perturbação pode desencadear uma miríade de problemas de saúde: atrasos no desenvolvimento, complicações reprodutivas e perturbações dos sistemas nervoso e imunitário, com impacto tanto nos seres humanos como na vida selvagem.

O efeito de cascata da poluição dos plásticos no turismo

A presença de resíduos de plástico tem um impacto negativo na atração visual dos pontos turísticos, resultando numa diminuição das receitas do turismo.

O turismo, um fator essencial para muitas economias, é também vulnerável ao problema crescente da poluição por plásticos. Os locais idílicos manchados por detritos de plástico tornam-se menos atractivos, o que leva a uma redução do número de visitantes e, consequentemente, das receitas. O ónus financeiro é ainda agravado pelos custos associados à limpeza e manutenção. As ramificações são vastas, afectando não só a paisagem económica, mas também a vida selvagem local e o bem-estar emocional dos residentes e dos turistas.

Os resíduos de plástico prejudicam o valor estético dos destinos turísticos

Os resíduos de plástico prejudicam o valor estético dos destinos turísticos / Shutterstock

Como podemos enfrentar a crise do plástico?

É crucial uma ação imediata e orientada em várias frentes para fazer face a esta calamidade ambiental urgente. Devem ser tomadas medidas para limitar e regulamentar a produção e a utilização de plásticos de utilização única. Devem ser lançadas campanhas de sensibilização do público para chamar a atenção para as consequências destrutivas da poluição por plásticos, tanto para a vida marinha como para a saúde humana. Além disso, é imperativo reforçar as iniciativas de reciclagem e as estratégias de gestão de resíduos para garantir que os plásticos são corretamente eliminados e mantidos longe dos nossos oceanos.

Nas palavras de Sylvia Earle, uma conhecida bióloga marinha e oceanógrafa: "Com cada gota de água que bebes, com cada respiração que fazes, estás ligado ao mar. Não importa em que parte da Terra vives". É nossa responsabilidade partilhada proteger o ecossistema marinho dos perigos da poluição por plásticos, para bem dos animais marinhos e da nossa própria sobrevivência.

A saúde e a proteção dos oceanos são da nossa responsabilidade partilhada

O papel da produção de plástico nas alterações climáticas não deve ser descurado. A emissão de gases com efeito de estufa, como o dióxido de carbono e o metano, ocorre não só durante a produção, mas também quando os resíduos de plástico são incinerados. Este facto agrava as alterações climáticas e acrescenta outra camada de complexidade à questão de grande alcance da poluição por plásticos.

Destacada pela Agenda 2030 das Nações Unidas para o Desenvolvimento Sustentável, existe uma necessidade imediata de salvaguardar os nossos oceanos e a biodiversidade que albergam. Esta diretiva imperiosa galvanizou os esforços globais, mais urgentemente no domínio da redução e eliminação da poluição marinha, uma categoria que, infelizmente, inclui o omnipresente lixo marinho.

o ciclo de produção dos plásticos contribui para as alterações climáticas

O ciclo de produção dos plásticos contribui para as alterações climáticas / Shutterstock

"Devem ser feitos esforços para respeitar e reforçar os quadros legislativos internacionais existentes", afirma o relatório. Iniciativas como a Convenção de Londres de 1972, o Protocolo de Londres de 1996 e o Protocolo MARPOL de 1978 são fundamentais no combate a esta emergência. No entanto, a responsabilidade não recai apenas sobre os acordos internacionais. Os governos nacionais também devem considerar a implementação de medidas de responsabilidade alargada do produtor, que oferecem abordagens inovadoras e económicas para a gestão de resíduos.

É necessária uma abordagem global. A colaboração entre governos, organizações de investigação e indústrias é fundamental para redesenhar produtos e rever os seus ciclos de vida, com o objetivo de minimizar o influxo de microplásticos de fontes como tecidos sintéticos, pellets de plástico e pneus. Os consumidores também têm um papel fundamental a assumir. A transição para práticas de consumo sustentáveis assenta em soluções abrangentes que incluem a conceção de produtos, melhorias nas infra-estruturas e modificações no comportamento dos consumidores.

DICA YACHTING.COM: O financiamento da investigação e da inovação é o mais importante. Os decisores políticos, os fabricantes e os consumidores estão a exigir soluções baseadas em provas para impulsionar os avanços tecnológicos, as mudanças de comportamento e as reformas políticas. Com as metodologias existentes para identificar, quantificar e combater as fontes de poluição, a investigação bem financiada pode atuar como uma luz orientadora na navegação destes desafios complexos.

Um apelo à ação em prol dos mares e da humanidade

A crise da poluição marinha por plásticos é uma questão premente que exige uma ação imediata e decisiva. Não é só a vida marinha que está em risco - aprópria humanidadeestá à beira do abismo. As escolhas que fizermos agora irão moldar a saúde futura dos nossos oceanos, a vitalidade dos ecossistemas marinhos e o bem-estar das gerações vindouras. O pedido silencioso de ajuda dos oceanos não pode continuar a ser ignorado; é altura de fazer esforços concertados para inverter o ciclo de destruição. Não se esqueça disto da próxima vez que navegar num barco charter; a saúde do oceano é da nossa responsabilidade colectiva . Não se trata apenas de uma ameaça para a vida marinha, é uma ameaça para a humanidade no seu todo. As decisões que tomarmos hoje determinarão a saúde dos nossos oceanos, a vitalidade dos nossos ecossistemas e o bem-estar das gerações futuras. É altura de dar ouvidos ao pedido silencioso de ajuda dos oceanos e trabalhar incansavelmente para inverter a maré de destruição. Pense nisso da próxima vez que navegar num barco fretado.

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FAQs sobre a poluição dos oceanos